珍珠(采珠业)曾经是阿联的支柱产业,这一情形一直延续到1960年。自从1966年在阿联酋发现石油以来,原来的荒芜的沙漠一下子变成了富庶的油田,使这个国家在经济上发生了巨大的变化。

整个阿联酋的石油储藏量,阿布扎比酋长国就占了90%以上(其国土面积约占阿联总面积的85%),而迪拜的石油储藏量相当小。所以,阿布扎比才算得上是该地区真正的石油中心。而迪拜的繁华也并不是因为有石油。迪拜因为坚信“当第二名会饿死”,很早就开始投资实业,10年GDP总值成长230%,其中,石油收入却仅占6%,而且2010年就可能用完。它的发展建设是全方位的多元化的。70年代开运河、80年代做贸易、90年代推广观光旅游,到21世纪,这里已经是中东地区的转运中心,观光旅游购物城、科技网络城。旅游经济已成为迪拜的主要经济收入来源之一。

此外,阿布扎比的旅游业也相当的发达,年平均增长率是15到20个百分点。有商务目的的游客对阿布扎比的饭店业有着相当的重要性。在一些比较重大的会议和贸易博览会期间,饭店宾馆的客房使用率可以达到百分之百。近年来,人均GDP排名世界前二十。21世纪起,阿拉伯联合酋长国发展了民航产业,如阿布扎比王室投资的阿提哈德航空(الإتّحاد‎,Etihad)与迪拜王室投资的阿联酋航空(طَيَران الإمارات‎,Emirates),在短期内达到急速发展,共拥有数百架民航机,并发展以阿布扎比、迪拜为核心的全球航空转运网络,市占率在中东可谓执牛耳的地位。

阿联酋也进用大量移住劳工。根据菲律宾政府统计,在海外菲律宾人之中,在阿联酋就业的菲律宾人在人数上占第三位。此外还有大量其他国家(如印度、巴基斯坦、孟加拉、斯里兰卡)的劳工。

2013年3月中旬,耗资6亿美元、世界上规模最大的集中式太阳能发电站-“太阳一号”(Shams 1)在阿布扎比西南约150公里的扎耶德城市郊沙漠地区落成,占地面积2.5平方公里,发电能力达100兆瓦,它可为2万户家庭提供电力。